AZIMUT

Petits propos maritimes

Quel lien existe-t-il entre un navigateur océanien et un aviateur ?

La navigation astronomique de survie

La navigation astronomique bien sûr ! Et qui mieux que Harold Charles GATTY peut symboliser le pont entre ces deux mondes apparemment si dissemblables, celui d'une tradition ancestrale de navigation aux étoiles à mains nues avec celui d'une navigation astronomique moderne aérienne hyper équipée.

Harold Charles GATTY est né en Tasmanie en 1903. A 14 ans, il est déjà midschipman (aspirant) au Royal Australian Naval College. Après la première guerre mondiale, il embarque sur de multiples navires effectuant des traversées au long cours dans l'océan Pacifique. C'est ainsi qu'il apprend à reconnaître les constellations pendant les longs quarts de nuit et qu'il devient petit à petit expert en navigation par les astres. A partir de 1928, il s’intéresse à la navigation aérienne. Sa compétence est largement reconnue et c'est lui qui va former à la navigation astronomique les époux LINDBERG. Charles LINDBERG le nommait d'ailleurs "le prince des navigateurs". Harold Charles GATTY participe aussi à la mise au point d'instruments spécifiques à la navigation aérienne (indicateur de dérive, horizon artificiel, etc.).

En 1931, il réalise le record du tour du monde en avion en 8 jours, 15 h et 51 mn. En 1934, il crée une compagnie de navigation aérienne qui sera rapidement rachetée par la Pan Am et c'est lui qui organisera les plans de vol de cette dernière compagnie célèbre.

Pendant la seconde guerre mondiale, il travaille pour l'US Air Forces dans le Pacifique Sud et conçoit en 1943 un kit de survie pour les aviateurs amérrissant en plein océan. Ce kit de survie comportait un document intitulé "The raft book, lore of the sea an sky", soit "Le livre du radeau de survie, savoirs traditionnels de la mer et des étoiles".

Cet ouvrage témoigne de la grande culture maritime ainsi que de l'ouverture d'esprit de son auteur qui a su s'inspirer largement des techniques de navigation ancestrales des peuples d'Océanie.

Les images qui accompagnent ce texte montrent quelques vues de ce fameux livre. il explique comment utiliser les étoiles zénithales pour atterrir en latitude, mais aussi comment les utiliser lorsqu'elles se lèvent où lorsqu'elles se couchent pour déterminer les caps à suivre. Il nous fournit des tables indiquant les azimuts et les heures des levers et couchers du soleil pour différentes latitudes et pour les différents jours de l'année. Il devient facile alors avec avec ces tables de connaître approximativement sa latitude en utilisant la durée du jour, et si on a une montre bien réglée sur un méridien origine, ce qui devait être le cas des pilotes de guerre, il est même possible d'évaluer à quelques dizaine de miles sa longitude sans autres instruments.

L'originalité de l'ouvrage de Harold Charles GATTY est qu'il explique les autres moyens employés par les Océaniens pour se diriger et trouver une terre : vol des oiseaux, système de houles, nuages orographiques, réflexion de la lumière sur les eaux vertes des lagons vers la partie inférieures des nuages, etc. En effet, la navigation astronomique primitive ou de survie permet de trouver sa route sur les longues distances mais pour atterrir précisément sur un endroit déterminé, il faut utiliser d'autres méthodes de navigation. Que l'on utilise des moyens rustiques ou bien au contraire des moyens très sophistiqués pour se situer en mer, il convient néanmoins toujours de faire appel à des procédés complémentaires pour s'adapter à la zone de navigation et accroître la sécurité et la précision du positionnement.

Harold Charles GATTY meurt en 1957 aux îles Fidji. Son dernier livre sera publié en 1958 sous le titre de "Nature is your guide". Dans ce livre, il est toujours question d'orientation, mais pas seulement en mer...

CK

 

Notes :

- Charles Lindberg est le premier pilote à relier sans escales et en solitaire New York à Paris en mai 1927 en 33 h 30 à bord de son avion "Spirit of Saint-Louis".

- La Pan Am est une prestigieuse compagnie aérienne crée dans les années 30 "Pan Amériacan World Airways.